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Crece el número de asteroides cercanos a la Tierra ¡Son más de 30 mil!

Se han descubierto más de 30,000 asteroides cercanos a la Tierra y el número va en aumento. ¿Alguno de ellos podrá llegar al planeta Tierra?

30 mil Asteroides
Según la Agencia Espacial Europea, la comunidad científica ha alcanzado un nuevo hito en el descubrimiento de asteroides cercanos a la Tierra.

En la última década se han descubierto en el sistema solar 30,000 asteroides cercanos a la Tierra, que son cuerpos rocosos que orbitan alrededor del Sol en una trayectoria que los acerca a la Tierra. Esta es una prueba de que la capacidad de la comunidad científica para detectar asteroides potencialmente peligrosos está mejorando rápidamente.

El primer asteroide cercano a la Tierra, (433) Eros, fue descubierto casi cien años después, el 13 de agosto de 1898.

Un cuerpo se denomina asteroide cercano a la Tierra cuando su trayectoria se acerca a 1,3 unidades astronómicas (au) del sol. Una unidad astronómica es la distancia entre el Sol y la Tierra, y estos asteroides pueden alcanzar al menos 0.3 au, lo que equivale a 45 millones de km de la órbita de nuestro planeta.

El primer descubrimiento de un asteroide cercano a la Tierra

Los asteroides han sido catalogados por los astrónomos durante más de dos siglos desde que el primer asteroide, Ceres, fue descubierto en 1801 por Giuseppe Piazzi.

PrimeR asteroide descubierto
Eros fue el primer asteroide cercano a la Tierra descubierto en el siglo XIX.

El asteroide Eros de aproximadamente 30 km fue descubierto por Carl Gustav Witt y Felix Linke en el Observatorio Urania en Berlín e independientemente por Auguste Charlois en el Observatorio de Niza. La órbita del asteroide de piedra lo lleva a unos 22 millones de kilómetros de la Tierra, 57 veces la distancia de la Luna.

Eros no solo es el primer asteroide cercano a la Tierra conocido, sino el primer asteroide en ser orbitado por una nave espacial y el primero en tener una nave espacial aterrizando en él.

Los primeros cálculos de la órbita de la roca espacial también permitieron una determinación precisa de la distancia entonces imperfectamente conocida entre el Sol y la Tierra.

¿Cómo se identifican los asteroides en las inmediaciones del planeta?

Naturalmente, los grandes asteroides se descubrieron primero, ya que son más fáciles de ver. Estos asteroides se consideraban planetas menores, pero a medida que los telescopios se vuelven más sensibles, el descubrimiento se ha vuelto mucho más rápido y avanzado.

Telescopio en Arizona
Los telescopios Catalina Sky Survey están ubicados en las montañas de Santa Catalina en Arizona y están compuestos por 3 telescopios.

Los telescopios terrestres como el Catalina Sky Survey en Arizona en Estados Unidos, descubren nuevos asteroides cada semana. Están diseñados para escanear grandes secciones del cielo, en busca de nuevos objetos que se mueven frente al telón de fondo de estrellas "inmóviles".


Los telescopios más grandes y específicos, como el Very Large Telescope (VLT) del Observatorio Europeo Austral, se pueden usar para observaciones de seguimiento, lo que ayuda a comprender mejor la ruta, el tamaño e incluso la composición de un "nuevo" asteroide.

¿Alguno de estos asteroides chocará contra la Tierra?

Algunos de los objetos más pequeños impactarán contra la Tierra, pero representan poco riesgo para la población y, en algunos casos, son responsables de crear estelas de estrellas fugaces a medida que se queman en el cielo nocturno.

La mayoría de los asteroides grandes y potencialmente devastadores de más de 1 kilómetro de diámetro ya se han descubierto, y ninguno de ellos representa un riesgo de impacto durante al menos un siglo. Para aquellos que puedan impactar más adelante, hay mucho tiempo para estudiarlos y preparar una misión de distracción.

La buena noticia es que más de la mitad de los asteroides cercanos a la Tierra conocidos en la actualidad se han descubierto en los últimos seis años, lo que demuestra cuánto está mejorando la observación de asteroides, explica Richard Moissl, jefe de defensa planetaria de la Agencia Espacial Europea.

La prioridad actual son los asteroides de tamaño mediano de unos pocos cientos de metros de diámetro. Muchos todavía están por ahí, esperando a ser descubiertos, y en tamaños pequeños no son tan fáciles de encontrar. Este nuevo hito de 30,000 detecciones muestra que a medida que se construyan nuevos telescopios y métodos de detección, será cuestión de tiempo antes de que los encontremos todos.