Circulación termohalina: ¿que es y que efectos tiene?

La circulación termohalina es la circulación oceánica global generada por diferencias en la densidad del agua en los océanos, debido a variaciones de temperatura (termo) o salinidad (halina). ¿Qué efectos tendrá esto en el clima del planeta? ¡Descúbrelo aquí en Meteored!

Termohalina
Las corrientes oceánicas son impulsadas principalmente por el viento.

La 'circulación termohalina' es responsable del calentamiento o enfriamiento de varias regiones, así como, es responsable de algunas zonas desérticas y húmedas que forman parte de nuestro planeta.

La temperatura y la salinidad son los principales factores que influyen en esta circulación, que da lugar a varias corrientes oceánicas, calientes y frías, siendo la densidad la principal responsable de su movimiento.

Sin embargo, el cambio climático puede interferir con la circulación de los océanos, ya que el deshielo, por ejemplo, puede ralentizar las corrientes y, por tanto, provocar varios efectos negativos en el clima de las regiones afectadas por estas corrientes.

¿Cómo funciona la circulación termohalina?

Los océanos están compuestos principalmente por agua caliente y salada cerca de su superficie y agua fría, y menos salada en su profundidad. Estos dos no se mezclan, excepto en algunas áreas.

Hay varios términos importantes para comprender cómo funciona:

  • Picnoclina: capa de la columna de agua donde hay un cambio rápido en el gradiente vertical de densidad.
  • Haloclina: capa de la columna de agua donde se observa un fuerte gradiente vertical de salinidad.
  • Termoclina: capa de variación de temperatura a cierta profundidad del mar o en ambientes de agua dulce.

El planeta Tierra, caracterizado por diferencias de latitud, recibe una mayor cantidad de energía solar en el ecuador. Así, en esta zona, la cantidad de agua de mar que se evapora es mayor, lo que en consecuencia provoca una mayor concentración de sal.

Otro fenómeno que aumenta la concentración de sal en el océano es la formación de hielo. De esta forma, tanto en regiones con mayor evaporación de agua, como en áreas donde hay formación de hielo, hay una mayor concentración de sal.

La salinidad define la densidad del agua. Cuanta más sal, más densa. Con esto, cuando una parte del océano que contiene mayor salinidad entra en contacto con una parte de menor salinidad, se forma una corriente. Por lo tanto, la región con mayor densidad es tragada y sumergida por la región con menor densidad. Esta inmersión crea una corriente enorme y lenta, llamada circulación termohalina.

Esta cadena se mueve horizontalmente hasta encontrar un área en el mundo donde puede volver a la superficie y cerrar el ciclo actual. Esto ocurre generalmente en el océano ecuatorial, principalmente en los océanos Pacífico e Índico.

El video de arriba muestra una de las principales regiones donde ocurre el intercambio de agua. En el Océano Atlántico Norte, alrededor de Groenlandia, Islandia y el Mar del Norte. Allí, la afluencia continua de agua caliente al Atlántico Norte mantiene las regiones alrededor de Islandia y el sur de Groenlandia, en su mayor parte, libres de hielo marino durante todo el año.

Corrientes frías y calientes

Las corrientes frías provienen de las bandas polares, con altas latitudes. Estos se mueven hacia el Ecuador. Como las sustancias frías son naturalmente más densas, estas corrientes tienden a ser más profundas y se mueven más lentamente. Por lo tanto, la tasa de evaporación es menor, lo que hace que las áreas circundantes reciban menos humedad y lluvia.

Las corrientes calientes provienen de las bandas ecuatoriales del planeta, donde la insolación es mayor y las temperaturas también. Estas características los hacen más superficiales y se mueven más rápido que otras corrientes. Aquí, la tasa de evaporación es mayor, lo que hace que las áreas bañadas por ellas sean más húmedas, debido a la condensación del aire.