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Calor extremo: por qué se siguen batiendo récords

La probabilidad de temperaturas extremas récord está aumentando a un ritmo inquietante, y el cambio climático es el culpable, según un nuevo estudio realizado por investigadores suizos.

Temperaturas extremas
Olas de calor sin precedentes en el futuro cercano, con muchos lugares listos para experimentar nuevos máximos de temperatura

Deberíamos esperar, y prepararnos para, olas de calor sin precedentes en el futuro cercano, según un nuevo estudio que sugiere que en muchos lugares del mundo no se ha visto que las temperaturas alcancen nada remotamente cercano a los extremos de calor que pronto serán posibles.

En términos generales, los récords de temperatura solo se superan en unos pocos grados y deberían volverse más raros cuanto más los medimos, pero eso no es lo que probablemente veremos en el futuro, dicen los investigadores de ETH Zürich. Debido a nuestro clima que se calienta rápidamente, los récords de temperatura no solo están listos para romperse, sino para romperse.

En escenarios de altas emisiones, las olas de calor de una semana que rompen récords con tres o más desviaciones estándar tienen entre dos y siete veces más probabilidades entre 2021 y 2050

Al estudiar grandes colecciones de modelos climáticos, Erich Fischer y sus colegas del Instituto de Cambio Climático y Atmosférico encontraron que los eventos simulados para el futuro cercano rompieron récords históricos por enormes márgenes.

Curiosamente, estas recreaciones no solían mostrar la intensidad de las olas de calor de forma gradual y creciente; en cambio, predijeron décadas estancadas en las que raras veces se batían récords, si es que se batían, seguidos de un acontecimiento inesperado que batiera récords.

Simulando olas de calor

Los investigadores simularon una ola de calor en el centro de América del Norte que alcanzó temperaturas 18°C más altas que la temperatura media del verano de 1986-2005; la semana más calurosa del evento rompió los máximos de temperatura promedio semanales simulados previos en más de cinco desviaciones estándar, un margen enorme.

Se espera que este evento, que fue notablemente similar a la ola de calor extrema del noroeste del Pacífico experimentada en junio, ocurra una vez cada dos décadas después de 2050, sugieren los investigadores.

En escenarios de altas emisiones, las olas de calor de una semana que rompen récords con tres o más desviaciones estándar son entre dos y siete veces más probables entre 2021 y 2050, y de tres a 21 veces más probables entre 2051 y 2080, en comparación con los últimos 30 años.

La probabilidad de que eventos como los observados en Europa en 2003 ocurran en cualquier parte del hemisferio norte en latitudes medias aumentará del 4,5% anual en la historia reciente al 22% en las próximas décadas.

Olas de calor
Los extremos de calor récord están relacionados con el cambio climático, dicen los investigadores

Su probabilidad está determinada por la tasa de calentamiento, en lugar de anomalías anteriores de la ola de calor que se relacionan con la cantidad total de calentamiento. Si los aumentos de la temperatura global pudieran estabilizarse en 1.5°C, 2°C o incluso 2.5°C, entonces su probabilidad disminuiría después de algunas décadas, predice Fischer.

Lugares como el centro y este de Estados Unidos, que no han experimentado aumentos recientes en la intensidad de las olas de calor, son propensos a este tipo de eventos y deben esperar ver, y deben prepararse para, nuevos récords de calor en el futuro.

Los investigadores dicen que estos eventos que rompen récords no son causados por nuevos mecanismos climáticos, sino que son variaciones extremas de los impulsores comunes de las olas de calor (primaveras inusualmente cálidas, escasas precipitaciones, baja humedad del suelo y enfriamiento reducido por evaporación) en los meses anteriores.