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¿Cómo contribuyó el El Niño-Oscilación del Sur a la evolución humana?

Científicos proponen en un nuevo estudio una nueva teoría sobre la evolución humana, que indica que los patrones climáticos tropicales como El Niño - Oscilación del Sur fueron responsables de impulsar cambios ambientales en el África subsahariana durante períodos importantes de la evolución humana.

Evolución humana y clima
Un nuevo estudio publicado este mes en PNAS revela nuevos detalles sobre la relación del clima con la evolución humana.

Investigaciones y el estudio reciente publicado este mes en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) ha descubierto nueva evidencia que sugiere que los principales cambios evolutivos que ocurrieron en la prehistoria fueron impulsados por patrones climáticos cíclicos antiguos en los trópicos, similares a El Niño-Oscilación del Sur (ENOS).

Datos paleoclimáticos de los últimos 600 mil años del continente africano muestran que la evolución humana puede estar estrechamente vinculada a patrones antiguos de variabilidad climática sobre el Pacífico tropical similar a El Niño-Oscilación del Sur

En una colaboración internacional, varios científicos de diferentes países de Europa, África y Estados Unidos analizaron datos climáticos obtenidos de sedimentos lacustres en Kenia, Malawi, Etiopía y Ghana, así como sedimentos provenientes del fondo marino frente a las costas de Tanzania, Namibia, Congo, Mauritania, Libia y Egipto.

Sedimentos
Ejemplos de muestras de sedimentos recolectadas del fondo del océano. Fuente: Wikimedia / Hannes Grobe.

Con estos datos, los científicos pudieron crear una gran historia climática africana de los últimos 620 mil años capaz de proporcionar información sobre cuándo y dónde prevalecían las condiciones húmedas o secas en el continente.

La paleoclimatóloga Dra. Stefanie Kaboth-Bahr, quien dirigió el estudio, dijo: “Nos sorprendió encontrar un 'balancín' climático de este a oeste distinto, muy similar al patrón producido por el fenómeno meteorológico de El Niño, que hoy influye profundamente en la distribución de las precipitaciones. en África ".

Las influencias del Océano Pacífico Tropical

Los autores infirieron que períodos alternos de calentamiento y enfriamiento del Océano Pacífico Tropical, sacudidos por cambios en la insolación (debido a cambios en el eje de rotación de la Tierra, por ejemplo), modulaban la circulación de Walker (celda de circulación de zona sobre la región tropical que modula el régimen de lluvias) que, a su vez, condujo a una especie de patrón dipolo (o balancín) de condiciones secas y húmedas entre el este y el oeste de África.

Los datos muestran que estas alternancias de condiciones húmedas y secas ocurrieron en escalas de tiempo de aproximadamente 100 mil años, y cada alternancia estuvo acompañada de cambios drásticos en la flora y la fauna.

Según Kaboth-Bahr, esta alternancia entre períodos secos y húmedos parece haber gobernado la dispersión y evolución de la vegetación y de los mamíferos en África oriental y occidental. Estos cambios constantes fueron cruciales para la evolución humana y la demografía temprana en el continente considerado la cuna de la humanidad.

ENOS; ENSO
El calentamiento (El Niño) o enfriamiento (La Niña) de las aguas del Océano Pacífico Tropical altera la gran celda de circulación zonal de Walker, alterando así el régimen de lluvias en toda la región tropical del globo. Fuente: NOAA/Climate.gov.

Los autores señalan en el estudio que estos patrones alternativamente húmedos y secos entre las partes oriental y occidental del continente tuvieron un impacto más profundo en el África subsahariana que los ciclos glacial e interglacial, que hasta entonces estaban más comúnmente asociados con evoluciones importantes. de la especie humana. De esta manera, el estudio proporciona a la ciencia una nueva perspectiva sobre el vínculo entre las fluctuaciones ambientales y el origen de nuestros primeros antepasados.

“Volver a evaluar estos patrones de estancamiento, cambio y extinción a través de un nuevo marco climático traerá nuevos conocimientos sobre el profundo pasado humano. Esto no significa que las personas se hayan vuelto indefensas frente al cambio climático, pero los cambios en la disponibilidad de su hábitat ciertamente habrían impactado los patrones demográficos y, en última instancia, los cambios genéticos que sustentan la evolución humana”, dice Kaboth-Bahr.