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Telescopio Hubble captura bellas auroras boreales en Saturno

Las luces fluorescentes que se contemplan en los polos de la Tierra, también se descubrieron en el planeta de los anillos. Pero ¿cuál es el origen de esta "danza de colores" en el cielo de Saturno? ¿hay alguna variable que hoy se pone en la palestra?

Saturno con auroras
Las auroras boreales de Saturno se asocian a la interacción con el viento solar y la velocidad de rotación del planeta de los anillos, que dura unas once horas.

¡Un espectáculo de primer nivel! Utilizando el Telescopio Espacial Hubble de la Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA), en conjunto con la Agencia Espacial Europea (ESA), se han tomado una serie de imágenes que muestran auroras boreales "revoloteando" en el polo norte de Saturno.

Durante el año 2017, en un período de siete meses, se utilizó el Espectrógrafo de Imágenes de Hubble para obtener esta información visual. Las observaciones se tomaron antes y después del solsticio de verano del norte de Saturno, debido a que las condiciones proporcionaron la mejor visualización posible.

En la Tierra, podemos encontrar las Auroras Boreales, cuya denominación nos traslada al polo norte y las Auroras Australes que se observan alrededor del polo sur.

Pero ¿a qué se asocia este fenómeno natural? Considerando los recursos educativos de la NASA, en la Tierra, las auroras boreales son creadas por partículas emitidas desde el Sol en forma de viento, llamado también "viento solar". Cuando esta corriente de partículas cargadas eléctricamente se acerca a nuestro planeta, interactúa con el campo magnético. Este actúa como un escudo gigante que protege al medio ambiente terrestre de las partículas del viento solar.

En el proceso, también puede atrapar una pequeña fracción de ellas dentro de la magnetósfera. Estas partículas pueden energizarse y seguir las líneas del campo magnético hasta los polos del planeta. Allí, son capaces de interactuar con los átomos de oxígeno y nitrógeno en las capas superiores de la atmósfera. De esa manera, se crean las luces coloridas visibles solo en las regiones polares.

¿Qué planetas se han registrado auroras?

Como podrás darte cuenta, las auroras boreales no son un espectáculo exclusivo de la Tierra. Además de la deslumbrantes imágenes de Saturno, también se han descubierto en otros planetas del Sistema Solar, como Júpiter, Urano y Neptuno.

Es importante que sepamos que las auroras boreales de Saturno se pueden ver fácilmente en longitudes de onda ultravioleta. Parte del espectro electromagnético que sólo es posible estudiar desde el espacio. Estas imágenes muestran una "rica" variedad de emisiones con características localizadas.

En Saturno, la variabilidad de las auroras está influenciada tanto por el viento solar, como por la rápida rotación de Saturno que dura, aproximadamente, once horas. Además, la aurora del norte muestra dos máximos distintos de brillo: al amanecer y antes de medianoche. El último, sin información previa, parece específico de la interacción del viento solar con la magnetósfera en el solsticio de verano de Saturno.