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Alerta: ¿el aire que respiramos se volverá irrespirable?

De acuerdo con un informe reciente de la Organización Meteorológica Mundial (OMM), la multiplicación de las olas de calor y los incendios forestales tendrá un impacto negativo en la calidad del aire.

Incendio forestal
El cambio climático tendrá un impacto negativo en la calidad del aire que respiramos.

La Organización Meteorológica Mundial (OMM) es la agencia especializada de la ONU para el tiempo y el clima. Publica un Boletín anual de calidad del aire y clima todos los años, que informa sobre el nivel de calidad del aire en todo el mundo y explica su estrecha correlación con el cambio climático.

Este año, la OMM se centra en el impacto del humo que desprenden los incendios forestales, agravado por la multiplicación de episodios de sequía y olas de calor. Estos incendios, que se repetirán en los próximos años, emiten contaminantes especialmente nocivos para la salud humana.

Más emisiones de partículas finas

El informe se centra especialmente en la propagación de incendios forestales en el oeste de América del Norte y Siberia durante el año 2021. Estos incendios han provocado un aumento considerable de partículas finas (PM2.5), nocivas para la salud

El Servicio de Vigilancia Atmosférica Copernicus de la Unión Europea mide las partículas en la atmósfera de todo el mundo PM2.5 y estas representan un peligro grave para la salud si se inhalan durante mucho tiempo. Provienen principalmente de la combustión de combustibles fósiles, incendios forestales o polvo del desierto arrastrado por el viento.

Durante el verano de 2021, intensos incendios forestales generaron concentraciones anormalmente altas de PM2.5 en Siberia, Canadá y el oeste de los Estados Unidos. En el este de Siberia, las concentraciones de PM2.5 han alcanzado niveles nunca antes vistos.

También observamos este proceso durante las olas de calor que azotaron a Europa y China en el verano de 2022, cuando las condiciones atmosféricas estables, la luz solar intensa y los vientos débiles favorecieron altos niveles de contaminación, dijo el Secretario General de la OMM, Petteri Taalas

Según las estimaciones globales para el período 2003-2021 en el oeste de América del Norte, 2021 se encuentra entre los cinco años con mayores emisiones. Las concentraciones de PM2.5 allí han superado con creces los límites recomendados por la Organización Mundial de la Salud.

Y no más picos de ozono

En el futuro, según el sexto informe del IPCC, se espera que la probabilidad de incendios forestales catastróficos (como los observados en Chile en 2017, Australia en 2019 y el oeste de Estados Unidos en 2020 y 2021) aumente entre un 40 y un 60 % para fines de siglo si las emisiones de gases de efecto invernadero se mantienen altas, y entre 30 y 50% si se mitigan las emisiones.

Además de las partículas finas, mientras que las emisiones de gases de efecto invernadero siguen siendo tan altas que en la segunda mitad del siglo XXI, las temperaturas globales son 3 °C más altas que los niveles preindustriales, la concentración de ozono en la superficie debería contaminar las áreas, especialmente en Asia.

La mayor parte del aumento del ozono se explicaría entonces por un aumento de las emisiones por la combustión de combustibles fósiles (transporte, calefacción, industrias, etc.). Sin embargo, la OMM explica que alrededor de una quinta parte de este aumento podría provenir del cambio climático, debido a la intensificación de las olas de calor que acentúan los episodios de contaminación del aire.

Como resultado, es probable que la calidad del aire se deteriore aún más debido al aumento de las olas de calor causadas por el cambio climático.